爱国侨商:陈宜禧

发表时间:2021-01-30

来源:岭南金融博物馆

陈宜禧,字畅庭,乳名业富、德添,1845年12月14日出生于新宁(今属台山)一个贫苦农民家庭。他是献身中国铁路事业的爱国华侨。

从“打工人”到侨商

19世纪中叶,新宁经历了一系列的社会动乱,加上天灾连绵不断,处处田园荒芜、民不聊生。而当时美国西海岸正待开发,急需大量廉价劳工。于是吸引大批台山人移居谋生。1860年,陈宜禧也前往美国西海岸谋生。

初来乍到,陈宜禧便在西雅图一位美国铁路工程师家里当勤杂工。由于他聪明能干、忠厚诚实,深得主人喜爱。工程师夫妇常指点他学习铁路工程技术知识和英文,并送他去铁路夜校读书。1865年陈宜禧20岁时,参加修筑中央太平洋铁路工作,从杂工升为技工,再升为管工,后得铁路总办信赖,被委以招聘华工职务和担当工程师助手。

美国中央太平洋铁路通车后,陈宜禧合股开办了西雅图首家华人商店“华昌号”,除了经营杂货与办理进出口业务外,还充当劳工经纪。当时在西雅图,既无清政府设立的使领馆,又无华侨社团,华人初到美国找工作不容易。陈宜禧热心服务侨胞,介绍他们从事各种工作。后来,陈宜禧与詹姆斯•科尔曼领导的铁路公司签订了开山洞、采矿石和运输等合同,又与贝克利埠、甘宝埠的罐头厂签订了劳工合约,并为平整土地、室内清洁和厨房等招聘劳工,陈宜禧声誉鹊起。

1888年,陈宜禧离开“华昌号”,在西雅图与胡观炳合股开设了“广德号”。当时铁路建设急需大批劳工,陈宜禧便积极开展招工业务,并参与西雅图商业区和电缆车的承建工程。此时,陈宜禧既是老板,又是劳工经纪和承建商,成为当时华侨中一位事业有成的人物。

维护华人利益的爱国侨商

陈宜禧不但致力发展自己的事业,还竭力维护华侨的合法权益。19世纪80年代,美国酿成多起排华事件。1885年9月11日,华盛顿属邦界内的狄哥高发生多名洋人纵火焚烧华侨房屋,造成华侨三死四伤、经济损失4054美元的恶性事件。随后,该地华侨又遭洋人强行驱逐。对此,他义愤填膺,即向清政府驻三藩市领事馆寻求庇护,又请美国著名律师柏克协助,抗议美国工党驱逐华侨恶行。不久赢得了胜利,获赔款27万美元,陈宜禧马上将赔款如数分给受害侨胞。在这过程中,他虽然花了各种费用几千美元,但当侨商会公议补回时,他却分文不受。

在西雅图华侨社会,陈宜禧还以乐善好施、见义勇为著称。一次,美国发生“金山大火”,华侨惨遭波及。陈宜禧闻讯,就带头捐钱并发动华侨捐款救济受灾侨胞。又有一次,市内有洋人暴徒威胁华侨,声言要驱逐他们下海。他一方面团结组织侨胞开展斗争,另一方面及时向当局交涉,终于使歹徒阴谋不能得逞,因而赢得了广大侨胞的爱戴。1896-1897年,西雅图华侨要求清政府在该市设立领事馆,陈宜禧被推荐为领事候选人。不久,又被西雅图商会公举为终身名誉董事,使他成了西雅图众望所归的著名侨领。

筹备与建设新宁铁路

1904年2月,陈宜禧从美国返回家乡。6月,他邀集地方乡绅成立了修筑新宁铁路筹备处,并被公推为总办。筹备处起草了《倡建宁城、新昌、冲蒌、斗山、三夹铁路小引》,说明修路集股办法和目的:“旅美、旅港各埠绅商暨在宁之殷富,有财有力者集股以成之”“自筹自办,利权不致外溢”。同时草拟了《修筑新宁铁路估工清单》和《筹办新宁铁路有限公司草定章程》,提出了组织新宁铁路公司的办法和修路的初步预算。至此,“倡筑宁路”终于酝酿成熟。

1904年9月,陈宜禧带着上述文件自费到香港,在华安会所召开3次会议,提出新宁铁路“不招洋股,不借洋债,工程由本县人自办”的主张,号召旅港乡亲“以中国人之资本,筑中国人之铁路;以中国人之学历,建中国人之工程;以中国人之力量,创中国史之奇功。”大家听后无不为之热血沸腾。当场就有50多家商号踊跃认股,从而打响了新宁铁路集股的第一炮!

1905年2月,陈宜禧又远渡重洋开展集股活动,足迹遍及美国、加拿大各埠。到1905年底共筹集股银2758412元,其中美国侨胞投资1908800元,占69%,超出原计划的四倍多。在这笔巨额股金中,有一半是陈宜禧亲自筹得的。当时,海外和省港报刊都载文赞扬新宁绅商及陈宜禧:“能合群,能图公益,能挽回一邑之权利。”。

1920年3月20日,新宁铁路第三期工程完成,干支线全长28.6公里,沿途设有车站11个。至此,历时14年的新宁铁路大功告成。它共招股365万多元,购地30654亩,全长133公里,站线长121.8公里,车站46个,重要桥梁53座,涵洞437座,有机车9台,客车16辆,货车60辆,截至1931年共用去建筑费739万多元。

新宁铁路全线通车后,陈宜禧已75岁。初时,公司运作正常,营业畅旺。随后,新宁铁路经历了股东纷争、行业竞争、军阀勒索以及日寇侵华等诸多事件。1929年6月25日,陈宜禧壮志未酬,含恨辞世,终年84岁。

1939年2月14日,新宁铁路公司正式结束并遣散员工,车厢、铁轨大部分遭到日军洗劫或散失于民间。至抗战胜利时,新宁铁路已拆毁殆尽,仅剩下一段段任人凭吊的残缺路基。

 

(节选自《陈宜禧:台山人精神的典型代表》)


责任编辑:岭南金融博物馆编辑

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